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Uranium - U

Propriétés chimiques - Effets de l'uranium sur la santé - Effets de l'uranium sur l'environnement

Numéro atomique 92
Masse atomique 238,03 g.mol -1
Electronégativité de Pauling 1,7
Masse volumique 18,95 g.cm-3 à 20°C
Température de Fusion 1132 °C
Température d'ébullition 3818 °C
Rayon atomique (Van der Waals) 0,121 nm
Rayon ionique 0,103 nm (+3) ; 0,093 nm (+4)
Isotopes 3
Configuration électronique [ Rn ] 5f3 6d1 7s2
Energie de première ionisation kJ.mol -1
Energie de deuxième ionisation kJ.mol -1
Potentiel standard V
Découverte : Isolé pour la première fois par Peligot en 1841.

Effets de l'uranium sur la santé

On est sans cesse exposé à une certaine quantité d'uranium à travers la nourriture, l'air, le sol et l'eau étant donné qu'il est naturellement présent dans tous ces éléments. Les aliments, tels que les légumes, les racines, et l'eau nous procurent des petites quantités d'uranium naturel et on inhale des concentrations minimales d'uranium avec l'air. Les concentrations d'uranium dans les aliments de la mer sont en général tellement faibles que l'on peut les ignorer sans risque.
Les personnes vivant près de sites de déchets dangereux, près de mines, celles travaillant dans l'industrie du phosphate, mangeant des légumes ou des fruits issus de cultures ayant poussées sur des sites contaminés ou buvant de l'eau provenant d'un point de rejet de déchet d'uranium peuvent être confrontées à une exposition plus importantes que les autres. Les vernis à l'uranium sont interdits, mais certains artistes qui les utilisent toujours peuvent aussi être confrontés à des expositions plus importantes.

Etant donné que l'uranium est une substance radioactive, ses effets sur la santé ont été étudiés. Les scientifiques n'ont pas détecté d'effet nocif des radiations en présence d'un niveau naturel d'uranium. Cependant, des réactions chimiques peuvent se développer après l'absorption de quantités importantes d'uranium, celles-ci peuvent provoquer des problèmes de santé tels que des problèmes rénaux.
Quand on est exposé pendant une longue période à des radionucléides d'uranium, on risque de développer un cancer. Les risques d'avoir un cancer sont plus élevés lorsqu'on est exposé à de l'uranium enrichi, car il y a plus d'isotopes radioactifs de l'uranium. Cette forme d'uranium dégage des radiations nocives, qui peuvent provoquer le développement de cancer quelques années plus tard. L'uranium enrichi peut se retrouver dans l'environnement lors des accidents dans les centrales nucléaires.
On ne sait pas encore si l'uranium à des effets sur la reproduction.

Effet de l'uranium sur l'environnement

L'uranium est présent naturellement dans les roches, le sol, l'air et l'eau en très petites quantité. L'uranium est un métal radioactif qui est très réactif. Par conséquent, on ne peut le trouver dans l'environnement sous sa forme d'élément. Les composés de l'uranium qui se sont constitués lors de réactions de l'uranium avec d'autres éléments et substances, sont plus ou moins solubles. Leur solubilité dans l'eau détermine leur mobilité dans l'environnement ainsi que leur toxicité.
Dans l'air, les concentrations en uranium sont très faibles. Il est présent sous forme de poussières qui retombent dans les eaux de surface, les plantes ou sur le sol. Il se retrouve ensuite dans les sédiments de l'eau ou dans les couches les plus profondes du sol, où il se mélange avec l'uranium déjà présent.
Dans l'eau, la plupart de l'uranium est de l'uranium dissout qui provient des roches et des sols que l'eau recouvre. Une partie de l'uranium est en suspension, ce qui donne à l'eau un aspect boueux. La quantité d'uranium dans l'eau potable est en général très faible. Il n'y a en général pas de risques à boire une eau contenant des petites quantités d'uranium. L'uranium n'a pas tendance à s'accumuler dans les poissons ou les légumes et l'uranium qui est absorbé est éliminé rapidement dans les urines et les fèces.
Dans le sol, on trouve des concentrations diverses d'uranium, elles sont en général très faibles. L'homme augmente les quantités d'uranium dans le sol du fait de ses activités industrielles. L'uranium présent dans le sol se combinent avec d'autres composés, et peut rester dans le sol pendant des années sans rejoindre les eaux souterraines. Les concentrations en uranium sont souvent plus élevées dans les sols riches en phosphate, mais ceci ne représente pas un problème car ces concentrations ne dépassent souvent pas la valeur limite pour un sol non contaminé.
Les plantes absorbent l'uranium par leurs racines et le stockent là. Les légumes-racines, tels que les radis, peuvent donc contenir des concentrations en uranium plus élevées que la normale.
L'érosion des produits extraits des mines peut entrainer la libération de quantités plus importantes d'uranium dans l'environnement.

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